Jouvenceau, jouvencelle (7)

Sept contes roumains
par Jules Brun et Leo Bachelin

*

La jeune fille ne devint pas l’ami de tous ses autres compagnons, à cause de la retenue de son sexe et parce que la plupart étaient capricieux, fainéants et débauchés. Et eux lui portaient envie, parce qu’elle agréait tellement au grand empereur.
Un jour, comme par plaisanterie, elle avait accommodé des mets. Elle était à table quand deux autres fils d’empereurs vinrent la voir. La jouvencelle-jouvenceau leur offrit de sa cuisine, et cela leur parut si bon, qu’ils s’en léchaient les doigts. Ils louèrent leur compagnon pour sa manière de préparer à manger et jurèrent que, depuis leur sevrage, il ne leur était arrivé de goûter à rien d’aussi bon.
Sitôt qu’ils rencontrèrent d’autres fils d’empereurs, ils leur dirent qu’ils avaient mangé chez le nouveau venu, qu’ils y avaient trouvé un repas comme il n’en avait jamais été servi nulle part et que lui seul l’avait apprêté.
Alors tous la tourmentèrent pour qu’il leur préparât un jour à dîner. Et voici que justement ce jour-là les cuisiniers du palais s’étaient enivrés ou avaient fait Dieu sait quoi, car il n’y avait pas même de feu dans l’âtre. Étant ainsi suppliée avec insistance, la jouvencelle-jouvenceau se mit à accommoder des mets excellents. 
On les apporta sur la table de l’empereur tout-puissant et celui-ci ne pouvait s’en rassasier; mais lorsqu’il appela son cuisinier et lui ordonna de servir toujours pareille table, celui-ci révéla toute la vérité.
L’empereur demeura tout pensif. Sur ces entrefaites vinrent plusieurs de ses pages qui lui dirent que le fils de l’empereur arrivé depuis peu s’était vanté, en joyeuse partie faite ensemble, de savoir où était Iliane, l’Iliane de la chanson :

Chevelure d’or
Le champ reverdit,
La rose fleurit,

et qu’il en possédait, à leur connaissance, une boucle de cheveux.
Sitôt qu’il entendit cela, l’empereur tout-puissant ordonna qu’on appelât la jouvencelle-jouvenceau, et il lui dit brusquement :
— Fêt-Frumos, pourquoi m’avoir caché que tu connais Iliane aux cheveux d’or? Je t’ai pourtant montré de l’affection et t’ai honoré plus que tous les autres.
Puis il demanda à voir la boucle de cheveux, et dès qu’il l’eut reconnue :
— Par mon ordre, sache que si tu ne m’amènes la maîtresse de la chevelure dont — je ne sais comment — tu as eu cette boucle, je te ferai couper la tète, qui roulera là où sont tes pieds. J’ai dit.
La pauvre jouvencelle essaya de balbutier quelque chose, mais l’empereur tout-puissant l’interrompit tout net. Alors elle s’en alla prévenir le cheval de sa mésaventure, à quoi il répondit :
— Ne t’effraie pas, maîtresse; cette dernière nuit, mon frère m’a dit en rêve qu’un génie avait enlevé Iliane, dont tu as ramassé la boucle de cheveux sur la route. Elle ne veut à aucun prix épouser son ravisseur, qu’il ne lui ait amené son haras de juments; et le génie plein d’amour se met la tête à l’envers pour trouver moyen de la satisfaire. Iliane est maintenant dans les marécages de mers. Retourne chez l’empereur tout-puissant, demande-lui vingt navires et, pour mettre dedans, les marchandises les plus belles et les plus précieuses. Tu sauras le reste en temps et lieu.
La jouvencelle-jouvenceau ne se le fit pas dire deux fois et alla droit à l’empereur.
— Longue vie t’advienne, empereur tout-puissant, et que ta présence soit honorée ! Je suis venu te dire que j’accomplirai, s’il plait à Dieu la mission dont tu m’as chargé, pourvu que tu me donnes vingt navires et, pour mettre dedans, les marchandises les plus belles et les plus précieuses.
— Fils, je te donne tout cela, mais amène-moi Iliane aux cheveux d’or, répondit l’empereur.

(…)

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